Serpiente

Serpientes, Desde un papel principal como tentadora de Eva en la Biblia hasta apariciones regulares en los libros y películas de Harry Potter, las serpientes se han deslizado hacia la mitología mundial y la cultura popular con cuentos nacidos del miedo y el respeto.

Historia de la Serpiente

En los más de 130 millones de años transcurridos desde su aparición, las serpientes han evolucionado hasta convertirse en un vertebrado muy versátil, con la capacidad de trepar directamente hacia arriba, lanzarse a través del agua y, en algunas especies, incluso volar, todo ello sin extremidades.

serpiente peligros

Si se combina esta movilidad con una presencia mundial y una mordedura a veces mortal, las serpientes pueden convertirse rápidamente en mitos.

En este artículo, nos despojaremos de parte de su mística. Aprenderás cómo se mueven las serpientes, cómo matan y comen a sus presas, y cómo se cortejan y reproducen.

Características de las Serpientes

Se conocen 2.700 especies de serpientes, y todos los reptiles comparten las siguientes características:

  • Tienen cuerpos delgados, lineales y sin extremidades.
  • Son carnívoros.
  • Son de sangre fría (ectotérmicas), lo que significa que su temperatura interior varía con la temperatura del ambiente.

¿Por qué las Serpientes no tienen patas?

Las serpientes parecen lagartijas sin patas por una razón. Los dos reptiles forman el orden Squamata, que se divide en los subórdenes Sauria para los lagartos y Serpentes (u Ophidia) para las serpientes.

Debido a su forma larga, los órganos de las serpientes están dispuestos linealmente, pero por lo demás son similares a los de otros vertebrados, incluyendo a las personas.

Sentidos de la Serpiente

El cerebro con hueso y los órganos sensoriales están contenidos en la cabeza, y las serpientes tienen casi todos los sentidos que la gente tiene, con algunas modificaciones interesantes.

¿Cómo funciona el oído de una Serpiente?

Aunque las serpientes no están equipadas con oídos externos como las personas, las ondas sonoras del aire golpean su piel y se transfieren de los músculos a los huesos. Cuando el sonido llega al hueso del oído por debajo del cráneo, envía vibraciones al oído interno y el cerebro procesa el sonido.

¿Cómo funciona la vista de una Serpiente?

Las serpientes no ven los colores, pero sus ojos están equipados con una combinación de receptores de luz. La complejidad de los ojos varía de una especie a otra debido a sus diferentes estilos de vida.

Por ejemplo, las serpientes que viven principalmente bajo tierra tienen ojos más pequeños que sólo procesan la luz y la oscuridad, pero las serpientes que viven sobre la tierra y cazan por la vista tienen una visión cristalina y una buena percepción de la profundidad.

Algunas especies, específicamente las boas y las pitones, tienen una segunda herramienta visual. Los órganos de las fosas en sus cabezas ven las fuentes de calor en sus alrededores como gafas de infrarrojos – una habilidad efectiva para los cazadores nocturnos de animales de sangre caliente.

¿Cómo capta el olor una Serpiente?

Al igual que los humanos, las serpientes respiran olores en el aire en las aberturas nasales que conducen a una cámara olfativa para su procesamiento. Las serpientes también tienen un sistema secundario.

¿Por que mueve la lengua una Serpiente?

Cuando una serpiente mueve la lengua, acumula partículas de olor para transferirlas a dos sacos llenos de líquido en el techo de la boca, los órganos de Jacobson, que conducen a una segunda cámara olfativa más pequeña. La lengua se usa sólo para ayudar en este proceso; las serpientes no tienen sentido del gusto.

¿Cómo comen y respiran las Serpientes?

serpiente venenosa

Cuando la boca de la serpiente está llena, tiene que extender su tráquea (tubo de respiración) por debajo de la comida y expulsarla para poder seguir respirando. Hacen circular el aire dentro y fuera de los pulmones estrechando la caja torácica para empujar el aire hacia afuera y luego ensanchándolo de nuevo para crear un vacío para aspirar el aire.

Después de cada ciclo respiratorio, las serpientes experimentan apnea, una interrupción de la respiración que dura desde unos pocos segundos hasta unos pocos minutos. Para procesar el oxígeno, todas las serpientes tienen un pulmón derecho alargado; muchas también tienen un pulmón izquierdo más pequeño, y unas pocas incluso tienen un tercer pulmón a lo largo de la tráquea.

Serpientes con dos cabezas

Las serpientes bicéfalas son menos parecidas a los aterradores monstruos multicéfalos del mito y más como gemelos unidos. Dentro de la serpiente madre, un embrión comienza a dividirse para crear gemelos idénticos, pero el proceso no termina, dejando parte de la serpiente dividida y las otras partes unidas.

A diferencia de las criaturas míticas, cuyas múltiples cabezas las hacen significativamente más peligrosas, las serpientes con dos cabezas rara vez sobreviven en la naturaleza. Con dos cabezas, los sentidos se duplican: Cuando sientan una presa, las cabezas se pelearán por cuál de ellas se la comerá. Para empeorar las cosas, si una cabeza capta el olor de la comida en la otra, tratará de comerse su otra cabeza.

Estructura de la serpiente

Las serpientes miden desde 4 pulgadas (10 cm) hasta más de 30 pies (9 metros) de largo. Cientos de vértebras y costillas diminutas se extienden a lo largo de esta distancia y se conectan entre sí a través de un intrincado sistema de músculos, creando una flexibilidad inigualable.

Una piel extremadamente elástica se adhiere a los músculos y está cubierta de escamas hechas de queratina, la misma sustancia que las uñas humanas. Las escamas son producidas por la epidermis, la capa externa de la piel. A medida que la serpiente crece, el número y el patrón de sus escamas permanecen iguales, aunque las escamas de una serpiente se desprenden muchas veces a lo largo de su vida.

A diferencia de las personas, que mudan la piel desgastada constantemente en pedazos diminutos, las serpientes mudan todas sus escamas y la piel externa en una sola pieza durante un proceso llamado muda. La serpiente se arrastrá hasta que está completamente libre de la piel muerta. El proceso de muda, que dura unos 14 días, se repite después de unos pocos días a unos pocos meses.

Crecimiento de la Serpiente

Al igual que las personas, las serpientes crecen rápidamente hasta que alcanzan la madurez, lo que puede llevar de uno a nueve años; sin embargo, su crecimiento, aunque mucho más lento después de la madurez, nunca se detiene. Es un fenómeno conocido como crecimiento indeterminado. Dependiendo de la especie, las serpientes pueden vivir de cuatro a más de 25 años.

¿Cómo se mueven una Serpiente?

serpiente caracteristicas

La clave de la movilidad de las serpientes radica en las escamas ventrales. Estas escamas rectangulares especializadas cubren la parte inferior de una serpiente, correspondiendo directamente con el número de costillas. Los bordes inferiores de las escamas ventrales funcionan como la banda de rodadura de un neumático, agarrando la superficie e impulsando a la serpiente hacia adelante, la vibora se mueven de la misma forma.

Las serpientes tienen varios métodos movimiento

Dependiendo del objetivo de una serpiente, puede moverse de distintas formas.

Movimiento de la Serpiente como Serpentina

Este movimiento en forma de S, también conocido como locomoción ondulatoria, es utilizado por la mayoría de las serpientes en tierra y en el agua. En el agua, este movimiento propulsa fácilmente a una serpiente hacia adelante porque cada contracción empuja contra el agua.

En tierra, una serpiente generalmente encuentra puntos de resistencia en la superficie, como rocas, ramas o abolladuras, y usa sus escamas para empujar los puntos de una sola vez, empujando a la serpiente hacia adelante.

Movimiento de la Serpiente de costado

En ambientes con pocos puntos de resistencia, las serpientes pueden usar una variación del movimiento de la serpiente para desplazarse. Contrayendo sus músculos y lanzando sus cuerpos, los laterales crean una forma de S que sólo tiene dos puntos de contacto con el suelo; cuando se empujan, se mueven lateralmente.

Movimiento de la Serpiente como Concertina

Los métodos anteriores funcionan bien para superficies horizontales, pero las serpientes trepan usando la técnica de la concertina. La serpiente extiende su cabeza y el frente de su cuerpo a lo largo de la superficie vertical y luego encuentra un lugar para agarrarse con sus escamas ventrales.

Para lograr un buen agarre, se agrupa en el centro de su cuerpo en curvas cerradas que agarran la superficie mientras tira de su extremo posterior hacia arriba; luego salta hacia adelante de nuevo para encontrar un nuevo lugar para agarrar con sus escamas.

¿Pueden volar las Serpientes?

Hay cinco especies diferentes de serpientes «voladoras». Estas serpientes venenosas y arbóreas se encuentran en Sri Lanka y el sudeste asiático.

Se cuelgan de una rama alta y se columpian en el aire. Luego aplastan sus cuerpos ensanchando sus muchas costillas y usan movimientos en forma de S de lado a lado para mantenerse en el aire. Estas serpientes no pueden volar hacia arriba pero pueden deslizarse a una buena distancia.

¿Cómo comen las Serpientes?

Aunque las especies de serpientes tienen diferentes métodos para encontrar y capturar presas, todas las serpientes comen básicamente de la misma manera.

Sus mandíbulas increíblemente expansibles les permiten alimentarse de animales de tamaño mucho mayor y tragarlos enteros. La mandíbula superior de una serpiente está unida a su caja cerebral por músculos, ligamentos y tendones, lo que le permite cierta movilidad de adelante hacia atrás y de lado a lado.

Esto le permite a una serpiente abrir la boca hasta 150 grados. Toda esta flexibilidad es útil cuando una serpiente se encuentra con presas más grandes que su cabeza – su cabeza puede estirarse para acomodarse a ella.

Una vez que la serpiente está lista para comer, abre bien la boca y comienza a «caminar» su mandíbula inferior sobre la presa a medida que sus dientes curvados hacia atrás agarran al animal – un lado de la mandíbula tira hacia adentro mientras el otro lado se mueve hacia adelante para la siguiente mordida. La serpiente empapa a la presa con saliva y finalmente la introduce en el esófago.

A partir de ahí, utiliza sus músculos para aplastar simultáneamente el alimento y empujarlo más profundamente hacia el tracto digestivo, donde se descompone para obtener nutrientes.

Veneno de las Serpientes

Incluso con todas estas ventajas, comer un animal vivo puede ser un desafío. Debido a esto, algunas serpientes han desarrollado la habilidad de inyectar veneno en la presa para matar o someter al animal antes de comerlo.

Un poco de veneno incluso le da un impulso al proceso de digestión. Las serpientes con esta herramienta eficaz deben tener una forma igualmente efectiva de introducir el veneno en el sistema de un animal: los colmillos.

En la parte frontal o posterior de la mandíbula superior, las serpientes venenosas tienen dos dientes afilados que están ahuecados para permitir que el veneno pase a través de ellos. Una vez que una serpiente muerde, insertando estos dientes en su presa, el veneno es exprimido desde una glándula. Una de las serpientes más venenosa es la Mamba negra

Colmillos de las Serpientes

En las serpientes no venenosas y constrictoras, los dientes están inmóviles; en las serpientes con colmillos largos (estriados), los dientes se doblan hacia atrás en la boca cuando no están en uso; de lo contrario, la serpiente perforaría el fondo de su propia boca.

Toxinas del veneno de la Serpiente

Aunque las especies de serpientes venenosas, que constituyen sólo una quinta parte de todas las serpientes, cada una tiene su propio brebaje especial, los siguientes son los tres tipos más importantes de toxinas que se encuentran en el veneno de serpiente:

  • Neurotoxinas – Afectan el sistema nervioso al agarrar los centros nerviosos, causando a menudo que la respiración cese.
  • Cardiotoxinas – Deterioran los músculos del corazón, haciendo que deje de latir.
  • Hemotoxinas – provocan la ruptura de los vasos sanguíneos, lo que provoca una hemorragia interna generalizada.

Algunos venenos también pueden incluir aglutininas, que hacen que la sangre se coagule, o anticoagulantes, que hacen que la sangre se diluya.

La mayoría del veneno de serpiente hace uso de varios de estos compuestos para un efecto combinado mortal. Unas pocas serpientes exprimen la vida de su presa de otra manera: la constricción.

Una vez que una serpiente tiene al animal firmemente en el agarre de sus mandíbulas, hace un bucle con su cuerpo alrededor de la presa. Cuando el animal exhala, dejando salir el aire de su cavidad corporal, la serpiente contrae su poderoso sistema de músculos para tensar los espirales, apretando el cuerpo para que el animal no pueda respirar de nuevo.

Según un estudio de la Universidad Carnegie Mellon en 2002, dependiendo de su tamaño, un constrictor puede aplicar de 6 a 12 libras de presión por pulgada cuadrada. Aunque esta presión asfixia a la presa comprimiendo los pulmones, también puede tener el mismo efecto en el corazón, acelerando significativamente la muerte.

¿Cómo se reproducen las Serpientes?

Uno podría pensar que no tener extremidades le pondría un freno a la vida amorosa, pero no a las serpientes. Cuando una serpiente hembra está lista para aparearse, comienza a liberar un olor especial (feromonas) de las glándulas de la piel en su espalda.

A medida que realiza su rutina diaria, deja un rastro de olores. Si un macho sexualmente maduro detecta su olor, seguirá su rastro hasta que la encuentre. La serpiente macho comienza a cortejar a la hembra golpeando su barbilla en la parte posterior de su cabeza y arrastrándose sobre ella.

Cuando quiere, levanta la cola. En ese momento, él envuelve su cola alrededor de la de ella para que la parte inferior de sus colas se encuentren en la cloaca – el punto de salida para los desechos y el líquido reproductivo.

El macho inserta sus dos órganos sexuales, los hemipenes, que luego se extienden y liberan los espermatozoides. El sexo con serpientes suele durar menos de una hora, pero puede durar hasta un día entero.

Las serpientes hembra se reproducen aproximadamente una o dos veces al año; sin embargo, los métodos de nacimiento varían de una especie a otra. Algunas serpientes dan a luz a crías vivas (de una a 150 a la vez), mientras que otras ponen huevos (de una a 100 a la vez).

Algunas incluso combinan estos métodos sosteniendo los huevos internamente hasta que eclosionan, y los bebés nacen vivos. En su mayor parte, las serpientes hembra no se sientan sobre sus huevos como una gallina, pero en algunos casos protegen sus huevos (y a sus crías) durante unos días después de salir del cuerpo de la madre.

Referencias

  1. Norris RL. Venomous snakebites in North America. In: Adams JG, ed. Emergency Medicine. 2nd ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2013:chap 139.
  2. Otten EJ. Venomous animal injuries. In: Marx JA, Hockberger RS, Walls RM, et al, eds.Rosen’s Emergency Medicine: Concepts and Clinical Practice. 8th ed. Philadelphia, PA: Elsevier Saunders; 2014:chap 62.
  3. https://es.wikipedia.org/wiki/Serpentes
  4. https://en.wikipedia.org/wiki/Snake
  5. Bethany A. Teachman, Aiden P. Gregg, and Sheila R. Woody (2001). Implicit Associations for Fear-Relevant Stimuli Among Individuals With Snake and Spider Fears in http://www.wildlife-removal.com
  6. Arne Ohman, Anders Flykt, and Francisco Esteves. Emotion Drives Attention: Detecting the Snake in the Grass in http://www.snake-removal.com
  7. Schroeder, Harold; Craine, Linda. Relationships among measures of fear and anxiety for snake phobics. Journal of Consulting and Clinical Psychology, Vol 36(3), Jun 1971.
  8. Douglas M. Klieger & Kimberly K. Siejak (2010), Information and data about snakes in https://www.livescience.com

Otra información de interés

Pese a toda la información que te presentamos sobre las serpientes, quizás te interese consultar:

Quizás te interese saber que hay arañas más venenosas que serpientes.

Los conejos son herbívoros, lo que significa que tienen una dieta basada en plantas y no comen carne. Sus dietas incluyen pastos, tréboles y algunas plantas crucíferas, como el brócoli y las coles de Bruselas.

Las Lombrices son hermafroditas y tienen células reproductoras masculinas y femeninas. Aunque, no pueden autofecundarse y deben encontrar una pareja con la que intercambiar espermatozoides.

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