Piton

Las pitones son serpientes no venenosas, aunque ciertamente peligrosas. La mayoría de pitones se encuentran en Asia, África y Australia. Debido a que no son nativas de América del Norte o del Sur, son consideradas serpientes del Viejo Mundo. En este artículo te contamos todo lo que necesitas saber sobre las pitones

Características de las pitones

La familia Pythonidae contiene algunas de las serpientes más grandes del mundo. La mayoría de las pitones son serpientes grandes, como la pitón reticulada (Python reticulatus), que puede crecer más de 9 metros de largo.

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También hay pequeñas especies de pitones como la pitón del hormiguero (Antaresia perthensis), que sólo crece hasta 61 centímetros de largo y es considerada la especie de pitón más pequeña del mundo.

La coloración y el tamaño de las diferentes especies de pitón varían ampliamente. Dependiendo de sus hábitats locales y de la necesidad de camuflaje, la coloración puede variar desde escamas con patrones elaborados (como las de la pitón birmana, la pitón esférica y muchas otras especies) hasta el marrón sólido (leopardos) y el verde brillante (la pitón verde de los árboles), pero los científicos observan algunos aspectos físicos comunes más sutiles.

Anatomía de una pitón

La mayoría de las especies de pitones tienen fosas labiales con sensor de calor para ayudarles a encontrar presas de sangre caliente. Las pitones que se alimentan de presas de sangre fría no tienen las fosas labiales.

Independientemente de la longitud, las pitones son voluminosas para su tamaño. Tienen cabezas triangulares y dientes afilados y curvados hacia atrás que utilizan para agarrar a sus presas. Los dientes de las pitones arbóreas son más largos que los de sus primos terrestres. Las pitones arbóreas también tienen colas extremadamente prensiles.

Pythonidae se considera una familia primitiva de serpientes, principalmente porque las pitones tienen restos de una pelvis y pequeños miembros posteriores vestigiales, llamados espolones.

Los espolones de los machos son más grandes que los de las hembras. Las pitones también tienen dos pulmones, una característica primitiva, ya que la mayoría de las serpientes han evolucionado para tener un solo pulmón.

Especies de pitón

Hay 41 especies de pitón que se encuentran dentro de la familia Pythonidae, según la Base de Datos de Reptiles. Aunque tanto las pitones como las boas son grandes constrictoras, son familias separadas.

Hábitat de las serpientes pitones

En Asia, África, Oceanía y Australia, las pitones permanecen en climas relativamente cálidos y húmedos. Muchas especies prosperan en las selvas tropicales, aunque las pitones también viven en pastizales, bosques, pantanos, afloramientos rocosos, dunas y arbustos, según el Zoológico de San Diego.

Las pitones se refugian en huecos, bajo las rocas, en madrigueras de mamíferos abandonados y en ramas de árboles, dependiendo de la especie. A medida que los humanos han desarrollado hábitats de pitones, las pitones se han acostumbrado a refugiarse en los escombros urbanos y en las granjas.

Aunque es nativa del Viejo Mundo, una especie de pitón ha hecho su hogar en el Hemisferio Occidental. La pitón birmana es una especie invasora que ha sido descubierta viviendo y reproduciéndose con éxito en los Everglades de Florida. El clima de los Everglades le permite vivir como lo haría en un pantano del sudeste asiático.

Comportamiento de la pitón

Debido a su volumen, las pitones se mueven avanzando en línea recta. Esto se llama movimiento de «progresión rectilínea». Los pitones endurecen sus costillas para apoyarse en el suelo, luego levantan sus vientres y se empujan hacia adelante. Es una forma lenta de movimiento y las pitones no pueden ir a más de 1.6 kph (1 mph).

Muchas especies de pitones son excelentes nadadores, mientras que otras son arbóreas, cuelgan de las ramas con sus colas prensiles.

Dieta y alimentación de las pitones

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Las pitones tienen diferentes dietas, dependiendo de su tamaño. Las pitones pequeñas, como la pitón del hormiguero, se alimentan principalmente de roedores, lagartijas y aves pequeñas.

Las pitones más grandes comen mamíferos tan grandes como monos, antílopes y cerdos. Existen casos en los que una gran pitón reticulada puede llegar a atacar a los seres humanos.

Algunas especies son capaces de nadar y pueden estar parcialmente sumergidas en aguas poco profundas esperando que la presa visite el cuerpo de agua.

¿Cómo cazan las pitones?

Es un mito que las pitones arbóreas, como la pitón arbórea verde, se lanzan desde las ramas hacia las presas de abajo. Esto podría causar lesiones graves a la serpiente. Más bien, se quedan tumbados en una rama y mueven sus colas para atraer a sus presas. Atacan mientras están en el árbol

Después de haber agarrado a su presa, las pitones la matan por constricción. Contrariamente a la creencia popular, la constricción no significa aplastamiento. Las pitones y otras serpientes constrictoras no usan su fuerza para romper los huesos de sus presas.

Muchos científicos piensan que las pitones sofocan a sus presas, apretando las costillas de la presa para que no pueda respirar. En 2015, sin embargo, un artículo reveló que la teoría de la asfixia de larga data era incorrecta en las boa constrictoras, probablemente la más famosa.

El documento reveló que el exprimirse abruma el sistema circulatorio, cortando la sangre del cerebro y causando la muerte. Los científicos están investigando si otros constrictores, incluyendo las pitones, también usan este método.

Cuando la presa está muerta, las pitones abren lentamente sus mandíbulas y se tragan la presa entera, de cabeza. Una vez consumida la comida, las pitones descansan en un lugar cálido mientras digieren.

Reproducción y vida útil de una piton

La época de apareamiento de la pitón depende de la especie. Cuando cortejan, los machos usan sus grandes espuelas (extremidades vestigiales) para acariciar a la hembra.

Todas las pitones son ovíparos. Esto la diferencia de la boa constrictor, la familia mundial de otras grandes serpientes constrictoras, que dan a luz a crías vivas.

La mayoría de las especies de pitón cuidan de sus huevos. Las hembras harán nidos de vegetación y suelo o usarán madrigueras viejas. Después de que los huevos son puestos, la hembra se enrollará alrededor de ellos para protegerlos y mantenerlos calientes.

Si la temperatura en el nido comienza a disminuir, la hembra contraerá sus músculos para calentar los huevos. Esto se conoce como termogénesis temblorosa.

Las hembras típicamente no se alimentan durante este tiempo y sólo pueden dejar el nido para tomar el sol. Después de que los huevos eclosionan, la hembra no cuida de las serpientes.

Taxonomía y clasificación de las pitones

La taxonomía de las pitones, según el Sistema Integrado de Información Taxonómica (ITIS), es:

Reino: Animalia
El Reino Unido: Bilateria
Reino Infraestatal: Deuterostomía
Filo: Cordato
Subfilo: Vertebrata
Infraphylum: Gnathostomata
Superclase: Tetrapoda
Clase: Reptilia
Orden: Squamata
Subórdenes: Serpentes
Infraorden: Aletinofidia
Familia: Pythonidae

Pitones en peligro de extinción

Trece especies de pitón están en la Lista Roja de Especies Amenazadas de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza.

La pitón de Ramsay (Aspidites ramsayi) está clasificada como en peligro; la pitón birmana (Python bivittatus) y la pitón de cola corta de Myanmar (Python kyaiktiyo) están clasificadas como vulnerables.

Las otras especies están catalogadas como «de menor preocupación». Los humanos son una amenaza primaria para las pitones, que son matadas regularmente por sus pieles.

Referencias

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